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14
Marzo
2018
Más alta pero más pequeña...

Crédito de la Imagen: NASA/GSFC

 

Aunque una vez fue lo suficientemente grande como para tragar tres Tierras con espacio de sobra, la Gran Mancha Roja de Júpiter se ha estado reduciendo durante un siglo y medio. Nadie está seguro de cuánto tiempo la tormenta seguirá contrayéndose o si desaparecerá por completo.

Aunque un nuevo estudio sugiere que no todo ha sido cuesta abajo. La tormenta parece haber aumentado el tamaño de su área al menos una vez, y cada vez es más alta, a medida que se hace más pequeña.

"Las tormentas son dinámicas, y eso es lo que vemos con la Gran Mancha Roja. Cambia constantemente de tamaño y forma, y sus vientos cambian también ", dijo Amy Simon, experta en atmósferas planetarias en el Centro de Vuelo Espacial de la NASA en Greenbelt, Maryland, y autora principal del nuevo artículo, publicado en el Astronomical Journal.

Las observaciones de Júpiter datan de hace siglos, pero la primera observación confirmada de la Gran Mancha Roja fue en 1831 (los investigadores no están seguros de si los observadores anteriores que vieron una mancha roja en Júpiter estaban viendo la misma tormenta).

Observadores entusiastas durante mucho tiempo han podido medir el tamaño y la deriva de la Gran Mancha Roja ajustando sus telescopios con un ocular con puntos de mira. Un registro continuo de al menos una observación de este tipo por año se remonta a 1878.

Simon y sus colegas recurrieron a este rico archivo de observaciones históricas y las combinaron con datos de naves espaciales de la NASA, comenzando con las dos misiones Voyager en 1979. En particular, el grupo se basó en una serie de observaciones anuales de Júpiter que los miembros del equipo han estado realizando con el Telescopio Espacial Hubble de la NASA, como parte del proyecto "Outer Planets Asmospheres Legacy", u OPAL. Los científicos del equipo OPAL tienen su base en Goddard, la Universidad de California en Berkeley, y JPL en Pasadena, California.

El equipo rastreó la evolución de la Gran Mancha Roja, analizando su tamaño, forma, color y velocidad de deriva. También miraron las velocidades del viento interno de la tormenta, cuando esa información estaba disponible desde la nave espacial.

Los nuevos hallazgos indican que la Gran Mancha Roja recientemente comenzó a desplazarse hacia el oeste más rápido que antes. La tormenta siempre se mantiene en la misma latitud, sostenida por corrientes en chorro hacia el norte y el sur, pero gira alrededor del globo en la dirección opuesta en relación con la rotación hacia el este del planeta. Históricamente, se ha asumido que esta deriva es más o menos constante, pero en observaciones recientes, el equipo descubrió que el punto se está acercando mucho más rápido.

El estudio confirma que la tormenta ha estado disminuyendo en general desde 1878 y es lo suficientemente grande como para albergar a más de una Tierra en este punto. Pero el registro histórico indica que el área de la mancha creció temporalmente en la década de 1920.

"Hay evidencias en las observaciones archivadas de que la Gran Mancha Roja ha crecido y disminuido con el tiempo", dijo la coautora Reta Beebe, profesora emérita de la Universidad Estatal de Nuevo México, en Las Cruces. "Sin embargo, la tormenta es bastante pequeña ahora, y ha pasado mucho tiempo desde la última vez que creció".

Debido a que la tormenta se ha ido contrayendo, los investigadores esperaban encontrar que los poderosos vientos internos se volvían aún más fuertes, como un patinador de hielo que gira más rápido cuando tira de sus brazos.

En lugar de girar más rápido, la tormenta parece estar forzada a estirarse. Es casi como si estuviéramos dando forma a un pedazo de arcilla en una rueda de alfarero. A medida que la rueda gira, un artista puede transformar un pequeño y redondo trozo de arcilla en un jarrón alto y esbelto, empujando hacia adentro con las manos. Cuanto más pequeña haga la base, más alto será el jarrón.

En el caso de la Gran Mancha Roja, el cambio de altura es pequeño en relación con el área que cubre la tormenta, pero aún es notable.

El color de la Gran Mancha Roja se ha ido profundizando, volviéndose intensamente anaranjada desde 2014. Los investigadores no están seguros de por qué está sucediendo eso, pero es posible que los químicos que colorean la tormenta sean transportados hacia la atmósfera a medida que la mancha se extiende. En altitudes más altas, los químicos estarían sujetos a más radiación UV y tendrían un color más profundo.

De alguna manera, el misterio de la Gran Mancha Roja solo parece profundizarse a medida que se contrae la icónica tormenta. Los investigadores no saben si la mancha se contraerá un poco más y luego se estabilizará, o se romperá por completo.

"Si las tendencias que vemos en la Gran Mancha Roja continúan, los próximos cinco a diez años podrían ser muy interesantes desde un punto de vista dinámico", dijo el coautor de Goddard, Rick Cosentino. "Podríamos ver cambios rápidos en la apariencia física y el comportamiento de la tormenta, y tal vez la mancha roja termine siendo no tan grande después de todo".


 

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