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14
Septiembre
2017
Saturno: llegó el Grand Finale

Crédito de la imagen: NASA/JPL-Caltech

 

La nave espacial Cassini de la NASA está en el acercamiento final a Saturno, después de la confirmación por parte de los encargados de la navegación de la misión, de que está en curso de zambullirse en la atmósfera del planeta mañana viernes 15 de septiembre.

Cassini está terminando su gira de 13 años por el sistema de Saturno con una zambullida intencional en el planeta para asegurar que las lunas de Saturno, en particular Encélado, con su subsuperficie oceánica y signos de actividad hidrotérmica, permanezcan impolutas para la exploración futura. La trascendental inmersión de la nave espacial es el último golpe en la Gran Final de la misión, 22 inmersiones semanales, que comenzaron a finales de abril, a través de la brecha entre Saturno y sus anillos. Ninguna nave espacial jamás se había aventurado antes tan cerca del planeta.

Los cálculos finales de la misión predicen que la pérdida de contacto con la sonda Cassini tendrá lugar el 15 de septiembre a las 7:55 am EDT (4:55 a.m. PDT). Cassini entrará en la atmósfera de Saturno aproximadamente un minuto antes, a una altitud de 1.915 kilómetros por encima de las nubes  estimadas como más altas en el planeta (la altura donde la presión del aire es de 1 bar, equivalente al nivel del mar en la Tierra). Durante su inmersión en la atmósfera, la velocidad de la nave espacial será de aproximadamente 113.000 kilómetros por hora. La caída final tendrá lugar en el lado del día de Saturno, cerca del mediodía local, con la nave espacial entrando en la atmósfera alrededor de 10 grados de latitud norte.

Cuando Cassini comience a llegar a la atmósfera de Saturno, los propulsores de control de actitud de la nave comenzarán a disparar en ráfagas cortas contra el delgado gas y mantendrán la antena de alta ganancia en forma de platillo de Cassini apuntando a la Tierra para retransmitir los valiosos datos finales de la misión. A medida que la atmósfera se haga más gruesa, los propulsores se verán obligados a aumentar su actividad, pasando del 10 % de su capacidad al 100 % en el lapso de un minuto. Una vez que están disparando a plena capacidad, los empujadores no podrán hacer más que mantener Cassini apuntado de forma estable, y la nave espacial comenzará a caer.

Cuando la antena apunte sólo unas pocas fracciones de grado lejos de la Tierra, las comunicaciones serán cortadas permanentemente. La altitud prevista para la pérdida de señal está aproximadamente a 1.500 kilómetros sobre las nubes más altas de Saturno. A partir de ese punto, la nave espacial comenzará a quemarse como un meteoro. Dentro de unos 30 segundos después de la pérdida de señal, la nave espacial comenzará a separarse; pasados un par de minutos, los restos de la nave espacial se espera que se consuman por completo en la atmósfera de Saturno.

Debido al tiempo de viaje de las señales de radio de Saturno, que cambia a medida que la Tierra y el planeta de los anillos viajan alrededor del Sol, los eventos ocurren, en realidad, 83 minutos antes de que se observen en la Tierra. Esto significa que, a pesar de que la nave espacial comenzará a caer y saldrá de comunicación a las 6:31 a.m. EDT (3:31 a.m. PDT) en Saturno, la señal de ese evento no será recibida en la Tierra hasta 83 minutos después.

"La señal final de la nave espacial será como un eco que se irradiará a través del sistema solar durante casi una hora y media después de que Cassini haya desaparecido", dijo Earl Maize, jefe de proyecto Cassini en JPL, en Pasadena, California. "Aunque sabremos que, en Saturno, Cassini ya ha cumplido con su destino, su misión no está realmente terminada para nosotros en la Tierra mientras sigamos recibiendo su señal".

Las últimas transmisiones de Cassini serán recibidas por antenas en el complejo Deep Space Network de la NASA en Canberra, Australia.

Durante los próximos días, mientras Saturno aparece cada vez más grande, Cassini espera dar una última mirada alrededor del sistema de Saturno, sacando algunas imágenes finales del planeta, características de sus anillos, y sus lunas Encélado y Titán. El último conjunto de imágenes de las cámaras de Cassini está programado para ser tomado y transmitido a la Tierra el jueves 14 de septiembre. Si todo va según lo planeado, las imágenes se publicarán en la web de la misión Cassini a partir de las 11 p.m. EDT (8 p.m. PDT). Las imágenes sin procesar estarán disponibles en:

https://saturn.jpl.nasa.gov/galleries/raw-images

 

 

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